Political Islam in Morocco: a Royal Affair

Political Islam in Morocco: a royal affair

This op-ed was published on 6 April 2017 on Open Democracy https://opendemocracy.net/arab-awakening/sarah-wolff-abelhaziz-hlaoua/political-islam-in-morocco-royal-affair

Sarah Wolff, Abelhaziz Hlaoua

Sarah Wolff is a lecturer at Queen Mary University of London, and an expert on the Maghreb and European Union foreign policy

Abelhaziz Hlaoua is a sociologist, and associated member of the IREMAM and the EHESS

The recent events in Morocco prove that Islam, even political, remains the affair of the monarchy which has secured foreign support through an ambitious African and religious diplomacy.

The new Prime Minister Saadeddine Othmani, nominated by the king, just before his Islamist Party executive could decide internally about its leadership, has accomplished his mission. Unlike Abdellilah Benkirane, head of government from 2011 to 2016, victorious in the legislative elections of October 2016 and dismissed by the king in march 2017, Othmani a psychiatrist and former Justice and Development Party (PJD) Foreign Minister, has successfully formed a coalition government with 5 other political parties. In doing so, he yielded to the Palace’s requests to share power with the Socialist Union of the Popular Forces (USFP) that only won 6.19% of the votes. The Authenticity and Modernity Party (PAM) that came second in the legislative elections and the Istiqlal, that came third in the elections, are however excluded.

A hegemonic monarch and discredited political parties

By taking up the political initiative, the king proves that he remains the master of the political game. It sends a strong signal to the Moroccan political parties especially since the adoption of the 2011 constitution, when the country has evolved from a constitutional monarchy to a parliamentary monarchy.

According to article 47, the head of the government is no longer appointed arbitrarily by the king but within the political party that won the elections for the House of Representatives. The constitution retains the role of arbitration for the king and contributes to weakening and discrediting political parties. Lacking the majority of seats, the PJD had an impossible mission: to form a coalition with parties close to the ‘Makhzen’ (term that designates the king and the Moroccan royal notables and people close to power) such as the National Rally of Independents (RNI), a liberal party, headed by the billionaire and former Minister of Agriculture Aziz Akhannouch.

The decision of the monarch to nominate Othmani, preempting the initiative to the national council of the PJD a few days before their internal meeting, weakens the legitimacy of the institutions and disqualifies the role of political parties already precarious in the eyes of the citizens. As a guarantor of the constitution, the king renews its legitimacy and weakens political parties perceived as unable to form a government. A strategy already well established since Mohammed VI had dismissed the USFP leader Abderrahmane Youssefi in 2002, in favor of a technocratic government.

Thus, despite a semblance of political pluralism, and the reforms initiated since 2011, traditions and religion continue to limit the autonomy of the political field. Benkirane’s deference regarding his dismissal, but also the speed with which his successor Othmani formed a coalition government, confirms the loyalty of the political parties to the monarchy. This allegiance is renewed every year in the Ba’ya ceremony, which celebrates obedience to the monarchy.

The Islamists as indispensable allies

The interference of the king with the internal management of a political party is seen as a risk for the democratic transition (see here). However, the monarchy did not want to reproduce the Egyptian scenario which saw the removal of the Islamists from power. The king excluded this scenario, given the pressure of the Arab uprisings, and the still ongoing demands of civil society as expressed by the 20 February movement.

The Islamists remain indispensable allies since 1.6 million Moroccans voted for the ‘party of the lantern’. Morocco is a two-speed society, with growing inequalities. Neoliberal policies have benefited the richest, and created precarious working conditions. The survival of the regime and the guarantee of social peace therefore depends on respecting the results of the election.

Since its accession to power, the PJD has pursued a pragmatic policy of supporting the monarchy, without calling into question its religious legitimacy, and pursuing incremental reforms. It gave birth to an urban Islamist elite and seduced the middle classes. It is also the only party that attracts the vote of supporters of Salafists and movements such as Al Adl Wa Al Ihssance (Justice and Spirituality), that advocate civil disobedience and challenges the king’s status as Commander of the Faithful.

A strategic kingdom in an unstable region

The monarchy’s interference in domestic politics, occurred a few days after Morocco’s historic accession to the African Union. Armed with an immigration reform that has regularized 21.000 sub-Saharan migrants since 2014, Morocco has been entrusted by its African partners with the migration dossier. Although violence towards migrants continues, as well as restrictions on their access to the labor market, Morocco has acquired the image of a regional leader. The country also remains a strategic player in the global fight against terrorism. It relies for this on an ambitious religious diplomacy that promotes Sufism and a model of moderate Islam through the Institute Mohammed VI for the formation of imams, morchidines and morchidates, created in 2014, and the Mohamed VI Foundation of African Ulema launched in 2016.

The regional stability offered by Morocco in the heart of an unstable Maghreb should however not distract it from the timid democratic reforms initiated. Let’s hope that Moroccan citizens and European partners will remain vigilant and lucid on this subject.

Pour nos lecteurs francophones, voici la version française:

L’Islam politique au Maroc : une affaire royale

Le nouveau vizir Saadeddine Othmani, nommé par le roi, avant même que les cadres du parti Islamiste ne décident en interne de leur leadership, a réussi sa mission. Contrairement à Abdellilah Benkirane chef de gouvernement de 2011 à 2016, victorieux aux législatives d’Octobre 2016 et remercié par le roi en mars 2017,  Othmani psychiatre de formation, ancien ministre PJD des affaires étrangères, a formé un gouvernement de coalition avec 5 autres partis politiques. Pour cela il a cédé aux demandes du Palais de partager le pouvoir avec l’Union Socialiste des Forces Populaires (USFP), qui n’a pourtant remporté que 6,19% des voix. Le Parti Authenticité et Modernité (PAM) arrivé deuxième aux législatives et l’Istiqlal arrivé troisième aux élections, en sont exclus. Cela démontre que l’Islam, même politique, reste l’affaire de la Monarchie qui par ailleurs verrouille ses soutiens à l’étranger au travers de sa diplomatie africaine et religieuse.

Un monarque hégémonique et des partis politiques discrédités

En reprenant l’initiative politique, le roi prouve qu’il reste le maître du jeu politique. Un signe fort depuis l’adoption de la Constitution de 2011, qui a fait évoluer la monarchie constitutionnelle vers une monarchie parlementaire. Selon l’article 47, le chef du gouvernement est nommé par le roi non plus de manière arbitraire mais au sein du parti politique arrivé en tête des élections des membres de la Chambre des représentants. Mais la constitution conserve le rôle d’arbitrage au roi en contribuant à affaiblir voir décrédibiliser les partis politiques y compris ceux arrivant en tête aux élections. En l’absence d’une majorité des sièges le PJD avait une mission impossible: former une coalition avec des partis proche du pouvoir, tels que le Rassemblement National des Indépendants (RNI), parti libéral, avec à sa tête le milliardaire et ancien ministre de l’agriculture Akhannouch.

La décision du monarque affaiblit la légitimité des acquis institutionnels et disqualifie le rôle des partis politiques déjà précaire aux yeux des citoyens. Se posant comme garant de la Constitution, le roi renouvelle sa légitimité face à des partis politiques perçus comme incapables de former un gouvernement. Une stratégie déjà bien rodée puisqu’en 2002 Mohammed VI avait écarté le leader de l’USFP Abderrahmane Youssefi en faveur d’un gouvernement technocrate.

Ainsi malgré un semblant de pluralisme politique, et les réformes initiées depuis 2011, les traditions et la religion continuent de limiter l’autonomie du champ politique. La déférence avec laquelle Benkirane a consenti à son limogeage, mais également la rapidité avec laquelle son successeur Othmani a formé un gouvernement de coalition avec des partis qui n’ont pas remporté beaucoup de votes lors des dernières législatives, confirme la loyauté des partis politiques au monarque.

Une allégeance renouvelée chaque année dans la cérémonie de la Ba’ya, qui célèbre l’obéissance à la monarchie.

Les Islamistes : des alliés indispensables

L’interférence du roi avec la gestion interne d’un parti politique est vue comme un risque pour la transition démocratique (voir ici et ici). Toutefois la monarchie n’a pas souhaité reproduire le scénario égyptien qui a écarté les islamistes du pouvoir. Le roi exclu ce scénario, la pression du printemps arabe oblige.

Les Islamistes restent en effet des alliés essentiels puisque 1,6 million de marocains ont voté pour le ‘parti de la lanterne’. Le Maroc est une société à double vitesse, avec des inégalités grandissantes. Les politiques néolibérales ont bénéficié aux plus riches, et créé une précarisation des conditions de travail au cœur des revendications du mouvement du 20 février. La survie du régime et la garantie de la paix sociale passe donc par le respect du vote des urnes.

Depuis son accession au pouvoir, le PJD a mené une politique pragmatique de soutien à la monarchie, sans remise en cause de sa légitimité religieuse, tout en poursuivant des réformes incrémentales. Il a donné naissance à une élite islamiste urbaine et séduit les classes moyennes. C’est aussi le seul parti qui attire le vote des partisans des salafistes et de mouvements tels qu’Al Adl (Justice et Bienfaisance), qui prônent la désobéissance civile et conteste le statut de Commandeur des Croyants du Roi.

Un pays de plus en plus stratégique au sein d’une région instable

L’ingérence monarchique intervient après l’accession historique du Maroc à l’Union Africaine. Armé d’une réforme de l’immigration qui a régularisé 21,000 migrants sub-sahariens depuis 2014, le Maroc a été chargé par ses partenaires africains du dossier migratoire. Le Maroc se pose en leader régional bien que les refoulements des migrants continuent, et qu’ils ne bénéficient pas d’accès au marché du travail. Le pays reste également un acteur stratégique dans la lutte globale contre le terrorisme. Pour cela, il s’appuie sur une diplomatie religieuse qui promeut le soufisme et un modèle d’Islam du ‘Juste Milieu’ avec par exemple la création en 2014 de l’Institut Mohammed VI pour la formation des imams, des morchidines et morchidates, et la fondation Mohamed VI des oulémas africains en 2016

Il ne faudrait toutefois pas que la stabilité régionale offerte par le Maroc au cœur d’un Maghreb instable ne le détourne des timides réformes démocratiques engagées. Espérons que les citoyens marocains et les partenaires européens sachent rester vigilants et lucides à ce sujet.

Sarah Wolff, Maître de conférence à Queen Mary University of London, spécialiste des relations entre le Maghreb et l’Union Européenne et Abelhaziz Hlaoua, Docteur en sociologie est membre associé à l’IREMAM et à l’ EHESS.

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